Venus Juno Aeneas Louvre

Monnaies et valeurs politiques romaines

Sur cette page, vous pourrez :

  • traduire de cours extraits de Cicéron et de Vitruve ;
  • apprendre à analyser le message d’une monnaie ;
  • découvrir trois valeurs romaines au centre de la vie politique.

Quelques mots d'introduction : les monnaies de l'Antiquité romaine

Les monnaies frappées et utilisées par les Romains dans l’Antiquité sont une source d’informations importante pour étudier leur culture. Elles nous renseignent par exemple sur : la vie politique, car les monnaies font référence à la carrière politique de certains personnages ; les finances et l’économie ; la religion, car les dieux sont représentés et nommés sur les monnaies. Il est aussi possible d’étudier certaines valeurs vénérées et respectées par les Romains, pour lesquelles ils ont créé des images : c’est le cas notamment pour uirtus, honor et pietas.

La numismatique est la « science ayant pour objet l’étude des monnaies […] » (CNRTL). Dans l’Antiquité, les monnaies étaient en bronze, en argent ou en or. Sur cette page, vous pouvoir observer des deniers. Le denier est une monnaie d’argent adoptée par Rome en 211 av. J.-C., pendant la deuxième guerre punique (218-202 av. J.-C. ; voir glossaire).  Elle pèse 3,70 g. et mesure un peu moins de 2 cm de diamètre. Les deux faces de la monnaie sont appelées le droit et le revers. L’habitude de placer un portrait au droit permet de distinguer facilement les deux faces.

Une monnaie sous les traits de Vertu (Virtus)IMAGE

Virtus - Copie
RRC 401/1 – denier frappé à Rome en 71 av. J.-C.
Source :  Bibliothèque nationale de France, département Monnaies, médailles et antiques, REP-5720.

Description 1 :
Droit : Tête casquée de Virtus à droite (orientation) ; derrière, IIIVIR ; devant, VIRTVS.
Revers : Guerrier tenant un bouclier de la main gauche et relevant un personnage féminin de la main droite ; au-dessous, SICIL ; à gauche, MN F MN N ; à droite, MN AQUIL.

On observe au droit de la monnaie une figure féminine (le vêtement permet de déterminer cela), casquée, à laquelle sont associées les légendes IIIVIR et VIRTUS. IIIVIR est l’abréviation de triumvir monetalis. Ce triumvir est un magistrat, membre d’un collège de trois hommes, élus pour une année et chargés de contrôler la production monétaire de Rome. Les triumviri signent les monnaies dont ils ordonnent la frappe. Sur cette monnaie, le nom du magistrat apparaît au Revers. Mais alors pourquoi la légende IIIVIR n’apparaît-elle pas également au Revers ? La taille du support étant très réduite, il est parfois difficile d’agencer les symboles et les légendes monétaires. La légende IIIVIR apparaît au droit car il n’y a plus de place au Revers. L’autre légende, VIRTUS, est directement en lien avec l’image du droit. On comprend ainsi que la tête féminine casquée est une représentation de VIRTVS. La uirtus désigne « les qualités, le mérite, la valeur de quelqu’un » (Gaffiot). Interrogeons-nous sur le message du droit avant d’en venir au Revers.

Pour comprendre pourquoi le magistrat a choisi de représenter VIRTUS et pourquoi les Romains accordent une grande importance à cette valeur, il faut traduire un extrait de Cicéron :

Bene uero quod Mens, Pietas, Virtus, Fides consecrantur humanae, quarum omnium Romae dedicata publice templa sunt, ut illas qui habeant (habent autem omnes boni) deos ipsos in animis suis conlocatos putent.

Cicéron, Des lois, II, 28.

Les Romains pouvaient diviniser les qualités humaines car ils étaient polythéistes, c’est-à-dire qu’ils croyaient en l’existence de plusieurs dieux. L’explication de Cicéron permet de comprendre que les valeurs sont divinisées afin, d’une part, qu’elles soient davantage respectées par les citoyens et, d’autre part, que ceux-ci les incarnent pour inspirer un certain respect à leurs concitoyens.

Pour comprendre pourquoi le triumvir monétaire choisit de célébrer Virtus, il faut étudier le Revers de la monnaie. Commençons par lire la légende, afin de découvrir quel est le nom du triumvir : MN AQUIL MN F MN N (le dernier élément de la légende, SICIL, est en lien avec l’iconographie, nous le commenterons plus bas). Le nom du personnage apparaît sous la forme abrégée et on observe une ligature, ꟿ, c’est-à-dire que les lettres M et N sont ici liées entre elles pour gagner de la place. C’est une pratique courante dans les inscriptions romaines (notez que la science qui étudie les inscriptions s'appelle l'épigraphie).

Le triumvir qui a signé la monnaie se nomme Manius Aquilius et comme tous les citoyens romains il rappelle sa filiation, de façon abrégée : MN F signifie fils (filius) de Manius et MN N, petit-fils (nepos) de Manius. Grâce à ces informations, développez la légende et mettez le praenomen Manius au cas qui convient.

Il est rare que les citoyens romains rappellent sur les monnaies leur filiation jusqu’à leur grand-père. Pour comprendre cela, il faut étudier l’iconographie de la monnaie. Prenez le temps d'observer la monnaie avant de lire le paragraphe suivant.

Le personnage tenant un bouclier est un soldat. Il soutient une personne à genou, l’empêchant ainsi de s’écrouler au sol. L’identité de cette personne est révélée par la légende au-dessous : SICIL. Il s’agit d’une représentation de la Sicile, qui était alors une province romaine [voir la carte de l’empire romain dans le glossaire]. Si l'on rapproche cette scène de l’histoire du triumvir monetalis, on apprend que son grand-père Manius avait été consul en 101 av. J.-C. et qu’il avait maté une révolte d’esclaves en Sicile. Cicéron y fait référence dans son action judiciaire contre Verrès. Traduisez ce court extrait :

Nos enim, post illud bellum quod Mn. Aquilius confecit, sic accepimus, nullum in Sicilia fugitiuorum bellum fuisse .

Cicéron, Seconde action contre Verrès, V, 5, 3.

C’est donc le grand-père du triumvir qui est représenté sur le Revers de la monnaie, en train de relever la Sicile et de la protéger avec son bouclier. Le triumvir rend hommage à son grand-père et il célèbre le prestige de sa famille, dont il défend l’honneur. Nous allons expliquer ce qu’est l’honor chez les Romains, mais auparavant terminons le commentaire de notre monnaie, en mettant en relation le droit et le Revers.

Quel est selon vous le lien entre le message du droit et du Revers ?

Réponse

Une monnaie sous les traits d'Honneur (Honos)

Nous avons évoqué l’honor (ou honos) de Manius Aquilius, ce qui peut être traduit par « honneur, témoignage de considération et d’estime ». Comme uirtus, honor fait l’objet d’un culte à Rome. Traduisez l'extrait suivant :

Nostis extra Portam Collinam aedem Honoris. Aram in eo loco fuisse memoriae proditum est ; ad eam cum lamina esset inventa et in ea scriptum lamina, ‘Honoris’, ea causa fuit, <ut> aedes haec dedicaretur.

Cicéron, De Legibus, II, 58.

Ce temple a peut-être été construit au IIIe siècle av. J.-C., c’est-à-dire pendant le siècle de la première et de la deuxième guerre punique (voir glossaire). En 233 av. J.-C., un temple consacré à Honor (et peut-être aussi à Virtus) est érigé par Q. Fabius Maximus près de la Porta Capena.

[Grâce aux indications du texte, trouvez l’emplacement approximatif du temple d’Honor à Rome.]

Une monnaie met directement en relation Honor et Virtus :

Honor et Virtus - Copie
RRC 403/1 – denier frappé à Rome en 70 av. J.-C.
Source :  Bibliothèque nationale de France, département Monnaies, médailles et antiques, REP-11610.

Description :
Droit : Têtes accolées d’Honor et de Virtus à droite ; derrière, HO ; devant, VIRT (avec une ligature) ; au-dessous, KALENI.
Revers : Italia en pied à droite, tenant une corne d’abondance de la main gauche et serrant la main de Roma, en pied à gauche (orientation), tenant les faisceaux de la main gauche et ayant le pied posé sur le globe terrestre ; derrière Italia, un caducée et ITAL (avec une ligature) ; derrière Roma, RO ; à l’exergue (c’est-à-dire dans un espace délimité, au bas de la monnaie), CORDI.

Maintenant que vous savez analyser une monnaie, commentez ce que vous voyez au droit. Indice : les légendes HO et VIRT (avec une ligature) donnent une indication pour identifier les deux têtes. Il s’agit d’Honos et de Virtus. Virtus porte un casque, qui évoque le courage guerrier, et Honor une couronne de laurier, qui symbolise la victoire et les honneurs dus au vainqueur.

Quel est le rapport entre ces deux valeurs ?

Réponse

La légende KALENI du droit identifie l’un des triumviri monetales, Q. Fufius Calenus. De même, au Revers, CORDI identifie certainement P. Mucius Scaevola Cordus. À quel cas sont les noms des deux triumviri ? Pourquoi selon vous ?

Réponse

La mise en scène au Revers doit également être décodée. Les deux personnages féminins sont identifiés chacun par une légende : ITAL(ia) et RO(ma).

ITA
Voici un agrandissement de la légende ITAL qui permet de mieux observer la ligature.

Les Romains représentent non seulement des valeurs, mais aussi des provinces et des cités sur leurs monnaies, toujours en utilisant des personnages féminins. Italie porte une corne d’abondance et elle est associée à un caducée, placé derrière elle, qui symbolise la paix : l’abondance et la paix produisent les conditions de la prospérité d’Italia. Quant à Rome, elle a le pied sur le globe terrestre, ce qui signifie qu’elle domine le monde, et elle tient les faisceaux*, qui symbolisent le pouvoir. Italia et Roma se serrent la main : cela signifie, premièrement, qu’elles se sont réconciliées (elles étaient en guerre pendant la Guerre sociale*, en 91-88) et, deuxièmement, que Rome doit sa puissance et son empire à la prospérité et au soutien de l’Italie. C’est une idée exprimée par Vitruve dans le De architectura . Vitruve a rédigé son oeuvre au début du Ier siècle apr. J.-C., sous le règne de l’empereur Auguste (27 av. J.-C.-14 apr. J.-C.). Celui-ci avait mis fin aux guerres civiles et il était parvenu à rallier toute l’Italie pour vaincre Antoine et Cléopâtre. Les auteurs de cette époque célèbrent donc cette union, qui fait la force de l’Empire romain. L’Italie possède en effet une bonne terre, un climat tempéré, ce qui lui permet de développer une agriculture efficace, et elle fournit de nombreux citoyens pour former les légions romaines.

Quel est alors le message global de cette monnaie ? Dans le contexte qui s’ouvre après la Guerre sociale, les liens entre Rome et l’Italie sont plus forts et cela permet l’émergence de nouveaux hommes politiques, qui accèdent aux honneurs (à des magistratures) grâce à leur uirtus, leur richesse et leurs appuis politiques. La uirtus permet certes à un citoyen de se distinguer pour sa valeur personnelle, mais la richesse et les appuis politiques sont tout aussi importants. En effet, à Rome il est nécessaire d’être riche pour s’engager en politique car les magistrats ne reçoivent pas de salaires. Il faut également des appuis politiques afin d’être élu magistrats lors des campagnes électorales.
Explication supplémentaire : Q. Fufius Calenus est un sénateur nouveau, c’est-à-dire le premier personnage de sa famille à accéder au sénat. Il rappelle donc qu’il a accédé aux honneurs grâce à sa uirtus, et non par la seule renommée de sa famille.

Une monnaie sous le signe de Pietas

Le respect des ancêtres, et plus généralement des membres de sa famille, est valorisé par les Romains, notamment à travers la pietas. Cicéron la définit ainsi :

pietatem, quae erga patriam aut parentes aut alios sanguine coniunctos officium conseruare moneat <appellant> .

Cicéron, De l'invention, II, 66.

Il y a une différence entre la pietas des Romains et la piété telle qu’on l’entend dans notre société. De nos jours, la piété concerne uniquement le comportement religieux d’une personne, elle n’implique pas l’accomplissement des devoirs envers la famille ou l’État. La piété envers les dieux existe aussi à Rome, même si Cicéron ne l’évoque pas ici. En résumé, la pietas désigne le respect des devoirs envers la famille, la patrie et les dieux. C’est une valeur très importante pour les Romains et, comme uirtus, pietas fait l’objet d’un culte à Rome. Et comme uirtus et honor, elle est représentée sur les monnaies.

Pietas 1 - Copie
RRC 308/1 – denier frappé à Rome en 108 av. J.-C.
Source :  Bibliothèque nationale de France, département Monnaies, médailles et antiques, REP-12070.

Description :
Droit : Tête de Pietas à droite ; derrière, PIETAS.
Revers : Énée portant Anchise à droite ; derrière, M.HERENN (avec une ligature) ; devant, X (une contremarque, c’est-à-dire une marque d’atelier).

Pietas est représentée au droit, sans attribut distinctif particulier, et la légende est indispensable pour l’identifier. Au Revers, la légende M. HERENN fait référence au triumvir monetalis, M. Herennius. La ligature lie habilement le H et le E, et on ne la repère pas forcément au premier coup d’œil.

Que représente l’iconographie au Revers ? Il y a-t-il un lien avec le droit ? Le Revers représente un personnage portant un autre personnage. Il s'agit d'Énée portant Anchise lors de la chute de Troie, un exemplum bien connu de pietas chez les Romains. D’autres monnaies représentent Pietas, et parfois avec un symbole qui permet de la reconnaître sans avoir recours à une légende monétaire.

Pietas 2 - Copie
RRC 374/1 – droit d’un denier frappé hors de Rome en 81 av. J.-C.
Source : Bibliothèque nationale de France, département Monnaies, médailles et antiques, REP-6228.

Description :
Droit : Tête de Pietas à droite ; devant, une cigogne.
Revers : Éléphant à gauche ; à l’exergue, Q.C.M.P.I.

Quel est l’animal associé à Pietas au droit ? Expliquez ce choix après avoir traduit l’extrait suivant, issu de l’Histoire naturelle de Pline l’Ancien :

Ciconiae nidos eosdem repetunt, genetricum senectam inuicem educant .

Pline l’Ancien, Histoire naturelle, X, 34.

La cigogne prend soin de ses parents lorsqu’ils sont âgés, elle fait donc preuve de pietas. En associant l’image de l’animal à un portrait féminin, on crée ainsi un code iconographique qui identifie Pietas.

Au Revers, la légende abrégée mentionne le responsable de la frappe de la monnaie. Il s’agit de Quintus Caecilius Metellus Pius Imperator. Quintus est son praenomen, Caecilius son nomen, Metellus et Pius ses cognomina (surnom) et Imperator son titre de chef de guerre. L'étude des noms propres s'appelle l'onomastique.

Pius est un cognomen très rare que le personnage a adopté lui-même pour rappeler qu’il avait fait preuve de piété en œuvrant à la réhabilitation politique de son père, Q. Caecilius Metellus Numidicus, qui avait été exilé. Quant à l’éléphant, il rappelle que l’on de ses ancêtres, Lucius, avait capturé les éléphants de guerre du carthaginois Hasdrubal en 251, lors de la première guerre punique (voir glossaire). Cette monnaie célèbre donc la valeur personnelle de Quintus Caecilius Metellus Pius Imperator ainsi que les hauts faits d’un ancêtre.

Si vous deviez en respecter une des trois valeurs romaines évoquées, laquelle vous inspirerait le plus ?

Des valeurs représentées sur les monnaies à leur représentation symbolique à l'époque moderne (XVIe-XVIIe siècles)

La codification iconographique de Pietas a perduré jusqu’à l’époque Moderne. La cigogne est par exemple la marque d’imprimeur de Philippe et Martin Nutius, libraires imprimeurs à Anvers de la deuxième moitié du XVIe siècle à la première moitié du XVIIe siècle :

Pietas Nutius
Marque d’imprimeur de Philippe et Martin Nutius

Question : Qu’évoque cette scène ?

Réponse : La description du comportement de la cigogne par Pline l’Ancien.

Question : Lisez et traduisez la devise des imprimeurs (Pietas homini tutissima virtus)

On constate que la piété est considérée à l’époque moderne comme une valeur supérieure, dans le respect de la tradition romaine. Traduisez cet extrait de Cicéron pour découvrir la place de pietas dans le système de valeur pour les Romains :

Haec enim est una uirtus non solum maxima sed etiam mater uirtutum omnium reliquarum.

Cicéron, Plaidoyer pour Cn. Plancius, 80
  1. Lorsque l’on décrit une monnaie, on commence par l’image centrale, puis on indique son orientation (vers la gauche ou vers la droite). Ensuite, on décrit les éléments autour de l’image centrale en les situant par rapport à cette image : « devant » ou « derrière » (ou « à gauche », « à droite »), « au-dessus » ou « au-dessous ».
Par Guillaume de Méritens de Villeneuve
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