Première

Dans cette page, en travaillant sur différents supports, textes et images, vous allez découvrir qui était Porcie et quelles vertus elle incarnait aux yeux des Anciens et des Modernes.

1. Étude d'un bas-relief

Pour commencer à voir qui était Porcie, partons de ce bas-relief en marbre réalisé en 1495 par Gianmaria Mosca, un des grands sculpteurs italiens de la Renaissance originaire de Padoue. Ce bas-relief est exposé à Venise, à la Ca' d'Oro, un palais de la Renaissance. Observez bien le bas-relief et répondez aux questions. Nous regarderons ensuite l'inscription.

Porcie bas relief
Gianmaria Mosca, Porcie, bas-relief en marbre,
Venise, 1495 (33x44 cm).
  • Qu'est en train de faire Porcie selon vous ?
  • Que tient-elle dans sa main gauche ?
  • Sur quoi sa main droite est-elle posée ?
  • Qu'exprime son visage et qui peut-elle bien regarder ?
  • Sa posture vous semble-t-elle naturelle ?

Regardons l'inscription du bas-relief. Complétez les mots qui manquent :

(N'oubliez pas que dans les inscriptions antiques ou qui reprennent le style antique comme celle-ci, le U majuscule est graphié V, cette lettre est en effet plus facile à graver sur la pierre)

porcia-inscription

Remplissez les trous.

Traduisez le texte ainsi reconstitué :

(Si vous ne connaissez pas tous les mots, vous pouvez vous aider du dictionnaire accessible directement sur le site en cliquant sur "Gaffiot")

Remplissez les trous.

Vous savez désormais qui sont les proches parents de Porcie. Retenez-le bien car il en sera question dans les textes que nous allons étudier. Si vous ne savez pas qui sont Brutus et Caton (attention, il y a plusieurs Caton, il s'agit ici de Caton le Jeune aussi appelé Caton d'Utique), faites une recherche dans une encyclopédie ou en ligne. Vous pouvez reprendre les questions posées plus haut sur le bas-relief pour compléter vos réponses à l'aide du texte que vous venez de traduire. D'après ce que vous savez maintenant d'elle, quelles valeurs Porcie peut-elle incarner ?

2. Porcie chez Valère-Maxime

Un des auteurs latins à nous parler de Porcie est Valère-Maxime, historien du Ier siècle ap. J.-C., qui vécut sous les règnes d'Auguste et de Tibère. Il est l'auteur d'une compilation intitulée Faits et dits mémorables. Dans cette œuvre assez conséquente - elle est composée de neuf livres - Valère-Maxime propose une sélection organisée de passages tirés des historiens anciens, à des fins morales, puisqu'il s'agit aussi de décrire les vices et les vertus des hommes. Le quatrième livre, duquel est extrait le passage sur lequel nous allons travailler, traite de la modération, du désintéressement, de la pauvreté, de l'amour conjugal et de l'amitié. Valère-Maxime consacre ainsi une notice à Porcie mentionnée comme exemple d'amour conjugal (4, 6, 5).

En vous aidant des notes et du dictionnaire, lisez le texte suivant :

Tuos quoque castissimos ignes, Porcia M. Catonis filia, cuncta saecula debita admiratione prosequentur. Quae, cum apud Philippos, uictum et interemptum uirum tuum Brutum cognosses, quia ferrum non dabatur, ardentes ore carbones haurire non dubitasti, muliebri spiritu uirilem patris exitum imitata. Sed nescio an hoc fortius, quod ille usitato, tu nouo genere mortis absumpta es.

Traduisez le texte en complétant les trous :

Traduisez le texte en remplissant les trous.

Répondez aux questions sur le texte :

  • Avec l'expression tuos castissimos ignes, quelle vertu de Porcie Valère-Maxime célèbre-t-il ?
  • Maintenant que vous savez comment Porcie est morte, que pouvez-vous dire du choix du terme ignes dans cette expression ?
  • Pourquoi Porcie s'est-elle suicidée ?
  • Faites une recherche pour découvrir dans quelles circonstances son mari Brutus a été tué.
  • Comment comprenez-vous le tour muliebri spiritu uirilem patris exitum imitata ? Quels adjectifs s'opposent ? Que nous apprend cette expression du caractère de Porcie ?
  • Faites une recherche pour découvrir comment Caton d'Utique est mort.
  • Relevez les termes qui expriment l'admiration et le jugement positif de Valère-Maxime.

Observez cette peinture :

Si vous la regardez de gauche à droite, elle décrit bien les événements qui ont conduit au suicide de Porcie. À quelles phrases du texte de Valère-Maxime pouvez-vous faire correspondre les différentes scènes de cette toile ?

Jacopo del Sellaio
Jacopo del Sellaio, La légende de Porcie et Brutus, 1485, conservé à San Francisco, Fine Arts Museums (49x150 cm).

3. Porcie chez Plutarque

Les auteurs de langue grecque, Plutarque, Appien, Cassius Dion se sont eux aussi intéressés à la figure de Porcie. Les textes de Plutarque sont intéressants car ils n'évoquent pas seulement le suicide de cette femme, mais aussi l'épisode de l'assassinat de César par Brutus. Ils mettent ainsi en relief d'autres qualités de Porcie, tout en faisant allusion à de possibles discussions sur les circonstances exactes de sa mort . Les textes que vous allez pouvoir lire sont assez longs, mais riches d'informations.

Porcie et Brutus : un dialogue révélateur

Alors que Brutus projette l'assassinat de César, son épouse, Porcie, se rend compte de son trouble . Pour encourager son mari à lui faire part de ses préoccupations et lui montrer qu'elle est digne de confiance, Porcie n'hésite pas à faire preuve d'une grande audace :

Porcia était affectueuse, elle aimait son époux, elle était pleine de fierté et d'intelligence. Elle n'essaya pas de l'interroger sur ses secrets avant d'avoir fait sur elle-même l'expérience suivante. Elle prit un ciseau dont les coiffeurs se servent pour tailler les ongles, fit sortir de sa chambre toutes les servantes et s'entailla la cuisse si profondément qu'un flot de sang se mit à couler et que, peu après, sa blessure entraîna de violentes souffrances et des frissons de fièvre. Comme Brutus s'inquiétait et se tourmentait, elle lui dit, malgré l'extrême douleur qui la tourmentait : "Brutus, je suis fille de Caton. Si j'ai été donnée à ta maison, ce n'est pas seulement pour partager ton lit et ta table, comme les concubines, mais aussi pour être associée à tes bonheurs et à tes chagrins. Ta conduite conjugale est irréprochable, mais, de mon côté, quelle preuve d'amour puis-je te donner, quelle marque de reconnaissance, si je ne porte pas avec toi ton secret douloureux et ton souci qu'il te faut confier à une oreille sûre ? Je le sais, la nature féminine semble trop faible pour garder un secret, mais, crois-moi, Brutus, une bonne éducation et la fréquentation des gens de bien confèrent au caractère une sorte de force. J'ai le privilège, de plus, d'être la fille de Caton et l'épouse de Brutus. Jusqu'ici, je n'en tirais que peu d'assurance, mais à présent, je me connais et je sais que la souffrance ne peut me vaincre." Sur ces mots, elle lui montre sa blessure et lui explique l'épreuve à laquelle elle s'est soumise. Brutus, stupéfait, tendit les mains vers le ciel et pria les dieux de lui permettre de réussir dans son entreprise et de se montrer le digne époux de Porcia.

Plutarque, Brutus, 13, 4-11

Répondez aux questions sur le texte :

  • Quelles sont les qualités de Porcie que Plutarque souligne lui-même ?
  • Pourquoi, selon-vous, Porcie rappelle-t-elle à plusieurs reprises qu'elle est la fille de Caton ? Qu'est-ce que cette filiation implique ?
  • Selon Porcie, quels sont les devoirs d'une épouse à l'égard de son mari ?
  • Analyser la manière dont Porcie évoque le caractère habituel des femmes pour s'en détacher.
  • Que symbolisent la blessure de Porcie et sa résistance à la douleur ?
  • Quelle est la réaction de Brutus ?
Sirani, Porcia
Elisabetta Sirani, Porcie se blessant à la cuisse, 1664, Collection particulière (101 x 138 cm).
  • Comment la détermination de Porcie est-elle traduite ? Analysez la posture de Porcie.
  • Imaginez ce que peut représenter la scène en arrière-plan.
  • Faites une petite recherche sur le peintre du tableau.

La douleur de la séparation

Après le meurtre de César et l'arrivée d'Octave à Rome, Brutus doit quitter la ville. Plutarque relate la scène de séparation entre Brutus et Porcia. Ce genre de scène est typique de la littérature élégiaque. La réaction de Porcie est conforme à celle des héroïnes abandonnées par leur mari. Mais, cette scène, est l'occasion de souligner une autre qualité de la matrone romaine : son patriotisme.

Brutus décida de quitter l'Italie, traversa la Lucanie par voie de terre et se rendit à Vélia au bord de la mer. C'est là que Porcia devait le quitter pour regagner Rome. Elle essayait de cacher sa profonde émotion mais, malgré tout son courage, elle fut trahie par un tableau. Le sujet était tiré de la littérature grecque: il s'agissait du moment où Andromaque raccompagne Hector et lui prend des mains leur petit enfant tout en gardant les yeux fixés sur son époux. En voyant cette peinture qui lui présentait l'image de son malheur, Porcia fondit en larmes et, à plusieurs reprises dans la journée, elle revient le voir en pleurant.

Comme Acilius, un des amis de Brutus, récitait les vers d'Andromaque à Hector : Tu es pour moi un père et une auguste mère, / un frère et le vaillant compagnon de ma couche, Brutus répliqua en souriant : "il ne me viendrait pas à l'idée, à moi, d'adresser à Porcia les paroles d'Hector : surveille la navette et le fuseau des femmes. En effet, si sa faiblesse physique l'empêche d'accomplir les mêmes exploits que les hommes, son attachement à la patrie est aussi noble que le nôtre". Tel est du moins le récit de Bibulus, le fils de Porcia.

Plutarque, Brutus, 23, 1-7
  • À quel personnage Porcie s'identifie-t-elle ? Faites une recherche sur cette femme.
  • Pour quelles raisons Brutus nuance-t-il cette comparaison ?
  • Qu'est-ce qui distingue Porcie des hommes ?

Pour mieux comprendre cette scène, lisez la scène de l'Iliade d'Homère à laquelle il est fait allusion : chant 6, vers 482-499.

4. Porcie chez Martial : Epigrammes 1, 43

Martial, poète latin de la deuxième moitié du Ier siècle, consacre une de ses Epigrammes à la figure de Porcie. Les six vers qu'il compose, en distiques élégiaques, illustrent la détermination de la jeune femme. Cette petite pièce est très efficace : deux vers narratifs posent le contexte, le poète donne ensuite la parole à Porcie pendant deux vers ; le cinquième vers décrit le passage à l'acte, tandis que le dernier vers contient une apostrophe du poète à la foule avec des mots qui pourraient aussi être ceux de Porcie.

Lisez et traduisez le texte suivant qui n'est pas difficile :

Coniugis audisset fatum cum Porcia Bruti

et subtracta sibi quaereret arma dolor,

"nondum scitis, ait, mortem non posse negari ?

Credideram fatis hoc docuisse patrem"

Dixit et ardentes auido bibit ore fauillas.

I nunc et ferrum, turba molesta, nega.

5. Porcie chez Boccace

Avec le De mulieribus claris, Les femmes illustres, Boccace est le premier auteur de l'époque moderne à composer un recueil de biographies féminines. Ses notices suivent une même logique : l'auteur commence par rappeler les origines familiales de son héroïne, avant de présenter la qualité pour laquelle elle est passée à la postérité. Pour Boccace, c'est son amour pur et parfait qui a fait la célébrité de Porcie. Il lui consacre la vie 82 de son recueil. Nous étudierons trois passages pour les comparer avec les récits de Valère Maxime et de Plutarque que nous venons de voir.

Porcie et le couteau de barbier

Boccace relate la scène où Porcie se blesse volontairement avec un couteau. Le sens qu'il donne à l'épisode est légèrement différent de ce qui ressort du récit de Plutarque. Lisez le texte et traduisez-en la deuxième partie en vous aidant des notes et du dictionnaire.

(1) Qui integritatis Portie conscius, cum eidem scelesti facinoris aperuisset archanum, factum est ut, ea nocte cui dies illuxit qua Caesar humanis rebus coniuratorum opere substractus est, exeunte Bruto cubiculum, Portia tonsoris nouaculam summeret, quasi unguium superflua resectura ; fingensque illa sibi casu cecidisse, se ex animo uulnerauit.

(1)"Persuadé de l'honnêteté de Porcia, Brutus s'était ouvert à elle de ce funeste crime , et alors qu'il sortait de la chambre, la nuit qui précéda le jour où César fut soustrait à ce monde par les conjurés, Porcia se saisit du rasoir du barbier, comme pour se couper les ongles et, simulant un accident, se blessa volontairement."

(2) Sane astantes ancillule cum manare uidissent sanguinem, abiens Brutus in cubiculum reuocatus est et ab eo obiurgata Portia quoniam tonsoris preripuisset officium. (3) Portia autem, semotis ancillulis, inquit : "Minime temerarie factum quod putas est ; tentatura autem quo animo me ipsam gladio perimere et mortem perpeti possem, si minus tibi pro votis cepta succederent, feci". (4) O inexhausti uigoris amor et uir tali coniuge felix !

Répondez aux questions suivantes sur le texte :

  • Dans la phrase 1, relevez une expression indiquant une qualité de Porcie.
  • Qu'indiquent les mots suivants dans le texte latin : quasi... resectura ; fingens ; casu ; ex animo ; minime temerarie ; tentatura... feci ? Quel trait de caractère de Porcie révèlent-t-ils selon vous ?
  • Dans la version de Boccace, pourquoi Porcie se blesse-t-elle volontairement ? Lisez bien la phrase 3. Boccace et Plutarque interprètent-ils l'acte de Porcie de la même façon ?

La mort de Porcie

Lisez le texte en vous aidant des notes et complétez le texte à trous :

(1) Ipse Brutus occisus est. (2) Quod cum audisset Portia, nil sibi, substracto uiro, laetum futurum existimans, arbitrata non alio animo mortem passuram quam olim cultri tonsorii uulnus, confestim in uetus propositum uenit. (3) Et cum ad uoluntariam necem nullum sibi adeo cito, ut impetus exposcebat, praestari uidebatur instrumentum, ignitos carbones, quos forte propinquos habebat, indubitanter manibus gucturi iniectos exhausit. (4) a quibus praecordia exurentibus spiritus uitalis abire in mortem coactus est.

Remplissez les trous.

Observez ces illustrations qui accompagnent deux éditions du De mulieribus claris. Il s'agit de deux miniatures qui précèdent le texte de Boccace que vous avez traduit. Celle de gauche figure dans un manuscrit de 1403 qui présente une traduction, anonyme, du texte de Boccace en français. Celle de droite illustre une traduction anonyme de 1440 ; la miniature a été réalisée par Talbot, un célèbre enlumineur de Rouen.

  • Quels points communs observez-vous entre ces deux illustrations ?

Conclusion de Boccace

Boccace conclut ainsi sa notice en louant l'originalité de la mort de Porcie qu'il compare à son père :

nec dubium quin, quanto magis inusitatum mortis genus intulere, tanto occumbenti plus fulgoris coniugalis diligentie ingessere. Cuius etiam fortitudini patris reseratum manibus uulnus nil merite laudis potuit auferre.

"Il n'est pas douteux que l'originalité de ce genre de mort donna d'autant plus d'éclat à la foi conjugale de la malheureuse. Et la blessure que s'était infligé lui-même son père ne put rien ôter au mérite ni à la gloire que lui valut son courage".

LXXXII, 50-53
  • Relevez l'expression latine indiquant la vertu principale de Porcie selon Boccace.
  • Quelle qualité, plutôt masculine, Boccace prête-t-il à Porcie ? Relevez le terme latin.
  • Comparez les mots de Boccace à ceux de Valère Maxime sur le rapport de Porcie à son père

6. Porcie, un modèle pour l'héroïne de l'Histoire de deux amants ?

L'Histoire de deux amants est une nouvelle en latin de la Renaissance écrite par Enea Silvio Piccolomini en 1444. Porcie fait partie de ces femmes célèbres de l'Antiquité qui servent de point de comparaison à plusieurs reprises. Lisons ces textes afin de voir les traits de la Porcie antique qui sont rappelés et dans quel esprit ils le sont.

La jeune Lucrèce, bourgeoise de Sienne du XVe siècle, est mariée à un certain Ménélas qu'elle n'aime pas. Un jour elle tombe folle amoureuse d'un jeune étranger, Euryale. Elle voudrait persuader son serviteur, Sosie, de parler de sa part à Euryale. Pour emporter sa décision, elle fait semblant de vouloir se tuer pour résister à la tentation de tromper son mari. En réalité, elle espère que la perspective de son suicide décidera Sosie à devenir son complice. L'image de Porcie est ainsi manipulée pour favoriser un adultère. Piccolomini s'amuse donc à utiliser cette référence culturelle antique de manière décalée. C'est Lucrèce qui parle la première :

"Genus leti quaero : ferro, laqueo, precipitio, ueneno uendicare castitatem licet ; unum horum adgrediar.

"Non patiar", inquit Sosias.

At Lucretia : "Si quis mori constituit, prohiberi non potest", ait. "Porcia Catonis, mortuo Bruto, cum ferrum sibi subtractum esset, carbones ardentes ebibit".

  • Lisez et traduisez ce dialogue en vous aidant des notes.
  • Quels éléments de l'histoire de Porcie retrouvez-vous dans ce bref texte ?
  • Quelle vertu incarne Porcie d'après Lucrèce ? Est-ce vraiment approprié à sa situation personnelle ?

Beaucoup plus tard dans le récit, alors qu'Euryale et Lucrèce entretiennent une relation amoureuse, Euryale choisit de rompre avec Lucrèce pour favoriser sa carrière. Les deux amants doivent se séparer, ce qui cause un chagrin immense, mais inégal, aux deux héros : Lucrèce en mourra... Euryale se consolera en trouvant une épouse. L'exemple de Porcie figure avec d'autres pour illustrer la douleur de Lucrèce. On peut néanmoins douter de la sincérité totale de la voix du narrateur, qui a montré à certains égards que ses héros sont loin d'atteindre la grandeur des figures antiques.

Quis scribere, quis referre, quis cogitare posset illarum mentium molestias, nisi qui aliquando insaniauit ? Laodamia recedente Protesilao et ad sacras Ilii pugnas exeunte exanguis cecidit. Eadem postquam uiri mortem agnouit, uiuere amplius non potuit. Dido Phenissa post fatalem Aeneae recessum seipsam interemit. Nec Porcia post Bruti necem uoluit superesse.

Remplissez les trous.

  • À quelles figures mythologiques féminines Porcie est-elle associée ? Si vous ne les connaissez pas, faites une recherche documentaire.
  • À quelle figure de style correspond l'expression nec uoluit superesse pour dire que Porcie s'est donnée la mort ?
  • L'expression nisi qui aliquando insaniauit semble suggérer que l'amour éprouvé par Porcie, comme par les autres figures féminines évoquées, est une forme de folie, qui peut conduire à des actes extrêmes comme le suicide. Qu'en pensez-vous ?

7. Synthèse

Expliquez en quoi chacun des termes suivants correspond à une vertu de Porcie : uirtus, pietas, fides, pudor.

8. Activité d'écriture

En vous inspirant des différents textes que vous avez étudiés, imaginez le discours par lequel Porcie explique à ses proches pourquoi elle veut mourir.

9. Latin vivant

Vous pouvez trouver sur le site Latinitium en enregistrement d'une lecture de la notice que l'Abbé Lhomond consacre à la vie et à la mort de Brutus, dans son De Viris illustribus. En même temps que vous écoutez le texte lu, qui évoque Porcie à plusieurs reprises, vous pouvez en lire la transcription. Cet ouvrage, rédigé par l'Abbé Lhomond en 1775, a été pensé comme un manuel à destination des élèves de sixième, pour leur fournir des textes à la fois faciles à lire et riches d'un enseignement moral.

Par Bénédicte Chachuat
usercloseinfo-circlegroupangle-downellipsis-vgraduation-cap